Creyeron que Todd era espía

Historias de Periodistas

“No recluten periodistas como espías. El Director de la CIA John Deutch lo ha hecho de nuevo. En febrero fue interrogado por el Comité de Inteligencia del Senado sobre si reclutaría periodistas como espías y se rehusó a decir resueltamente que su Agencia no lo haría”.
Así comenzó su Editorial el diario norteamericano The Tampa Tribune el 28 de abril de 1996 para hacer notar que los periodistas trabajan en zonas de alto riesgo: “Ello mueren en combate. Son asesinados por gobiernos que intentan silenciarlos. Y son apresados y a veces ultimados cuando son sospechosos de ser espías”.
“Esto es lo que le pasó a nuestro colega del Tampa Tribune, Todd Smith”.
Todd Harper Smith, era un joven de 28 años, rubio y simpático, de amplia sonrisa que luego de culminar sus estudios de periodismo trabajó en los diarios Tallahase Democrat, St. Petersburg Times, San Francisco Chronicle y finalmente en el Tampa Tribune.
En noviembre de 1989 Smith llegó a Lima y viajó inmediatamente a Huancayo porque tenía interés en el tema del narcotráfico y la subversión. Seguramente seguía con atención las noticias del Perú y se sumergió, con no poca ingenuidad, en la zona que todavía dominaban rezagos de Sendero Luminoso ligados al tráfico de drogas.
Sin imaginar que era observado y seguido, Smith entrevistó a políticos y autoridades de Tarapoto, Tocache y finalmente Uchiza, es decir, el corazón del problema.

Aquí también pasó varios días preguntando, entrevistando, tomando notas. Todo Uchiza sabía de este gringo afable que preguntaba tanto.
No fue sorpresa entonces para los locales que el periodista fuera interceptado por seis jóvenes armados que se lo llevaron, como dicen los periodistas, “con rumbo desconocido”, la mañana del 17 de noviembre de 1989.
Cinco días después, el 22, fue encontrado su cadáver a un par de cuadras de la Plaza de Armas de Uchiza. Encima del pecho le habían dejado un cartel que decía: “Así mueren los espías norteamericanos ligados al Pentágono que cumplen un plan antisubversivo en América Latina y en el Perú”.
La noticia provocó gran emoción en la comunidad periodística mundial, que exigió que se investigue. Pero Todd Smith se sumaba a una larga lista de periodistas –testigos incómodos- víctimas de la Guerra Sucia peruana y además había dos frentes de investigación muy difíciles, el narcotráfico, que pagaba altas sumas por asesinar agentes de la DEA (el cártel de Medellín ofrecía 50 mil dólares) y el senderismo, que estaba muy activo, repetimos, en aquella zona.
Finalmente, tres años después y en el juicio a un terrorista que se había acogido a una ley especial, se supo lo que pasó aquel día.
“…Empezaron a golpearlo salvajemente mientras le gritaban que revele el motivo de su visita a Uchiza” dijo José Antonio Manrique a los jueces en noviembre de 1992. Y contó con detalles –impublicables- que luego de torturarlo con crueldad por casi cinco días lo estrangularon y abandonaron en la calle.
El infortunado Todd no era agente de la CIA y nada podía revelarles. Era nada más, y nada menos, que un buen reportero que quería información para un buen reportaje.
Manrique y otro cómplice fueron sentenciados al año siguiente a 30 años de cárcel por Jueces Sin Rostro pero tiempo después fueron liberados, quizá por su colaboración con la justicia.
Pero lo que no se difundió por entonces, es que Manrique afirmó que quien había ordenado la muerte de Smith había sido Fernando Zevallos, el dueño de “Aerocontinente” y que, por supuesto, niega enfáticamente la versión.
La SIP no ha abandonado el caso y en mayo del 2005 pidió al Presidente Toledo que reabriera la investigación; y hace pocos meses insistió pero no encontró repercusión alguna.
Con tan trágico ejemplo, el pedido a sus compañeros de trabajo del Tampa Tribune a la CIA sigue en pie: no recluten periodistas como espías: recuerden a Todd Smith.

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